Por qué Virgil Abloh vivirá para siempre

Virgil Abloh, que falleció el domingo tras una batalla privada de dos años contra el cáncer, era un diseñador, un DJ y un constructor de mundos. Era inteligente, talentoso, trabajador, prolífico y genial. Pero lo que le hizo grande no fue su motivo de flecha, su cinturón amarillo industrial o sus comillas sin serifa, ni las numerosas entregas de Nike por las que los amantes de las zapatillas perdieron la cabeza, ni la forma en que refrescó la ropa de hombre de Louis Vuitton con elementos de ropa de calle y caprichos infantiles.

Abloh sería el primero en admitir que el diseño de ropa era un medio para conseguir un fin. El fin, ahora lo sabemos con una claridad más desgarradora que nunca, era inspirar, animar y abrir puertas a la siguiente generación; mostrar a los jóvenes que podían ser grandes como él. Esa era la respuesta a la pregunta que todo el mundo se hacía cuando se trataba de Abloh: ¿cómo y por qué hacía tantas cosas a la vez, producía nuevos proyectos a un ritmo tan vertiginoso y compartía tanto de sí mismo con tanta gente?

"A Virgil le impulsaba su dedicación a su oficio y a su misión de abrir puertas a los demás y crear caminos para una mayor igualdad en el arte y el diseño", rezaba un comunicado en el que se anunciaba su fallecimiento. A menudo decía: "Todo lo que hago es para la versión de 17 años de mí mismo", creyendo profundamente en el poder del arte para inspirar a las generaciones futuras". Lo que le hacía especialmente único era que detrás de esas palabras había una acción desinteresada y ferviente, especialmente en lo que resultaron ser sus últimos años.

Inventó un nuevo camino hacia el éxito en una industria famosa por su exclusividad, hablando sus idiomas más fundamentales: dinero y relevancia. Aportó ambas cosas a todas las instituciones con ánimo de lucro con las que trabajó, ya fuera un gran conglomerado de lujo como LVMH, un gigante mundial de la ropa deportiva como Nike o un minorista de masas como Ikea. Todo lo que hizo demostró a los hombres blancos de la cúpula directiva que merece la pena invertir en gente como él: jóvenes negros, hijos de inmigrantes, infractores de las normas, aquellos que surgieron del mundo del hip-hop o del monopatín, los que no tienen una formación formal en moda.

"La vida de Virgil fue un testimonio de lo mucho que importan las Vidas Negras al mostrar de lo que son capaces las vidas negras", escribió Dapper Dan en Instagram. "Su marcha lo llevó a la cima de la moda de lujo. Virgil empezó como un soldado de a pie pero murió como un general".

Mientras hacía malabarismos con una multitud de trabajos y proyectos, este maestro de la multitarea también se esforzaba por ofrecer consejos, inspiración y ánimos sinceros a prácticamente todo el mundo con el que se cruzaba, tanto si se trataba de una tutoría continua como de unas pocas palabras a través de un mensaje de texto o un DM; las pruebas están en todas nuestras redes sociales: Para muchos de los afortunados que han recibido la más mínima atención individualizada o validación por parte de Abloh, eso lo significa todo.

"Siento una inmensa tristeza por alguien a quien tuve la suerte de poder llamar", me dice el estilista y fundador de la Feria de la Moda Negra, Antoine Gregory, por correo electrónico. "Y él siempre respondía. Siempre respondía".

Muchas de las anécdotas que los amigos y colaboradores de Abloh han compartido en los días posteriores a su fallecimiento ilustran esta característica, o el impacto que tuvo en ellos.

En Instagram, el amigo íntimo de Abloh, Heron Preston, recordó la vez que su propia presentación en la Semana de la Moda de París estaba programada inmediatamente después del debut de Abloh en Louis Vuitton. Preston estaba "desanimado" por no poder asistir a ese desfile que hizo historia, y porque Abloh no podría hacer el suyo. Y entonces Abloh apareció.

"Estaba llorando y no podía creer que estuviera en la posición en la que estaba. Siempre habíamos soñado con esto. Encima de que él viniera todo era demasiado para mí. Estaba en shock. Me pregunté cómo", escribió. "Dejó todo de lado y se acordó de mí en un momento cumbre de su carrera".

Para el diseñador de joyas y también oriundo de Chicago Jameel Mohammed, fundador de la marca Khiry, ganadora del CFDA/Vogue Fashion Fund en 2021, fue un encuentro casual con Abloh en un restaurante en el que trabajaba lo que puede haber cambiado toda su trayectoria.

"Me había mudado a casa con una sensación de derrota después de no haber podido convertir mi tracción en la prensa en un medio de vida sostenible y no estaba seguro de si había un camino a seguir", escribió Mohammed en Instagram, "Ese breve encuentro me dio ganas de volver a intentarlo, de explorar algunas de las posibilidades que él me había inspirado. A las pocas semanas hice otro muestrario y compré un billete a París para mostrar la segunda colección. Cada vez que nos encontrábamos me espoleaba a la acción, me inspiraba a encajar las piezas del puzzle, a seguir su ejemplo y a conquistar lo que parecía insuperable."

Sergio Hudson, que vistió a Kamala Harris y a Michelle Obama para la investidura presidencial de 2021, escribió que "los consejos y las palabras de aliento [de Abloh] no tienen precio y nunca los olvidaré": "Me dijiste que mi destino estaba fijado, que todo lo que tenía que hacer era cruzar la puerta. Esas palabras me dieron la confianza para pedir lo que quería y empujar aún más".

Por supuesto, Abloh no sólo inspiró a quienes le conocían personalmente. A través de entrevistas sinceras y un flujo constante de contenidos en Instagram, siempre fue transparente sobre sus procesos e ideas, para que sus fans y seguidores tuvieran un plano y vieran que era solo una persona, que lo que hacía era alcanzable.

"Sé que hay una generación más joven que será el futuro diseñador en mi posición", dijo a Vogue el pasado mes de septiembre. "Y espero que él o ella se haya inspirado en el rastro que yo he dejado para que sienta que también puede alcanzar estas metas".

Tommy Bogo, fundador y diseñador de Tombogo, me cuenta que fue la mentalidad de Virgil de "puedes hacerlo" la que le hizo creer que convertirse en diseñador era una posibilidad. "Virgil me mostró con su ejemplo que mis sueños eran posibles y que el acto de hacer es lo más importante", escribe. "Fue el primer diseñador al que realmente admiré y consideré un modelo a seguir".

"Virgil me inspiró para crear reglas, lenguaje y estructura en mi proceso de diseño, al tiempo que me influyó para romper todas las reglas de la moda", continúa.

Además del tiempo y la energía que dedicó a gran parte de la actual cosecha de talentos negros emergentes de la industria de la moda, es posible que haya dado aún más a los futuros. Además de invitar a estudiantes de diseño a sus desfiles y regalar horas de su valioso tiempo para dar charlas en escuelas de arte y HBCU, también creó el Fondo de Becas Virgil Abloh "Post-Modern" en 2020, aprovechando su poder y sus conexiones para recaudar un millón de dólares para ayudar a estudiantes negros a perseguir sus objetivos en la moda y trabajando con el Fondo de Becas de la Moda (FSF) para identificar a 20 dignos beneficiarios de una variedad de orígenes educativos.

Cuando empezaron a trabajar juntos, el director ejecutivo de la FSF, Peter Arnold, quedó impresionado por el sentido de urgencia de Abloh. El diseñador, ya muy ocupado, quería poner en marcha el fondo lo antes posible. Ahora, dice Arnold, ve por qué.

"Ahora me doy cuenta de que... vino a nosotros hace un año y medio, justo después de su diagnóstico. Fue muy preciso en cuanto a lo que quería hacer y que quería empezar de inmediato", me dice Arnold por teléfono.

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Durante una reciente llamada que Arnold no sabía que iba a ser la última, Abloh expresó su agradecimiento por todo el trabajo que la FSF había realizado para poner en marcha el fondo tan rápidamente. "Fue muy bonito que se tomara el tiempo para decir eso, y ahora lo entiendo", dice Arnold. "Había creado algo muy pensado, que pretendía que fuera un legado suyo".

Resulta asombroso pensar que, mientras viajaba por el mundo, cumplía con innumerables exigencias profesionales, criaba una familia y luchaba silenciosamente contra una agresiva enfermedad, pensaba en cómo preparar a la siguiente generación para el éxito con algo sólido, como una póliza de seguro de vida en la que figuraran como beneficiarios todos los aspirantes a creativos marginados.

Abloh no se limitó a recaudar dinero, compartir su nombre y su plataforma y conseguir oportunidades de prácticas en las empresas con las que trabajaba: También participó (sobre todo virtualmente, gracias a Covid) en sesiones de tutoría con grandes grupos de estudiantes que se prolongaban durante horas más de lo previsto, ignorando cualquier obligación profesional que pudiera ser la siguiente en su apretada agenda.

"Nunca quiso dejar de escuchar a los jóvenes talentos, queriendo oír las ideas más novedosas, las tomas más frescas, la música más nueva que alguien estaba escuchando, diciendo: 'Cuéntame lo que estás haciendo, cuéntame el negocio que quieres empezar'", dice Arnold. "Decía: 'Tengo esta zapatilla que se supone que no debo enseñar a nadie pero quiero que la veáis'".

Abloh también compartía cosas que daban contexto a su persistente deseo de ayudar y comprometerse con los jóvenes, anécdotas que seguramente resonaron con la gente en esas sesiones, porque son muy universales: sus padres inmigrantes ghaneses no le dejaron asistir a la FIT porque querían que se convirtiera en ingeniero, o la vez que un profesor de arquitectura le paró durante una presentación para decirle a él y a la clase que "no todo el mundo en esta sala" iba a convertirse en arquitecto.

"Utilizaba ese momento para decir: 'Este joven negro no va a llegar'", explica Arnold, "fue un momento impactante que [Abloh] sintió que nunca debería ocurrirle a nadie. Toda la gente de color tiene historias como esa, y eso es lo que él intentaba resolver o arreglar."

Gracias a su rápida actuación -cuando muchas otras empresas de moda aún estaban elaborando los comunicados de prensa que anunciarían su intención de hacer algo sobre el problema de la diversidad en la industria- Abloh vivió para ver parte de su impacto.

"Había chicos que decían: 'Esta experiencia cambió mi vida, cambió mi futuro'", dice Arnold.

Maryam, una de las beneficiarias de la beca, lo compartió en Instagram: "Me entristece mucho no haber podido decirle lo mucho que significó para mí y cómo me inspiró para empezar mi propio negocio. Era más que generoso, se preocupaba por los más pequeños en el mundo de la moda, era impulsivo y se dedicaba a su oficio. Virgil, eres una leyenda y tu legado vivirá no sólo en nosotros, los becarios de la FSF, sino en todas las vidas que tocaste".

Sólo habían pasado unos días desde el inesperado fallecimiento de Abloh cuando hablamos, y aunque estaba triste por haber perdido a un amigo, Arnold también se mostraba optimista sobre el futuro de la beca "Post-Modern", ya que había escuchado a los miembros de la red del diseñador y a sus seguidores que quieren que continúe.

"Estoy muy seguro de que esta iniciativa tendrá una vida muy, muy larga, si no perpetua. Sé que hay amigos de Virgil ansiosos por sucederle y hacer por estos niños lo que Virgil hizo por ellos", me dice, "se le ha dado esta otra amplitud y profundidad que creo que nuestro amigo sabía que iba a suceder. Siento que esto ha sido parte del plan".

De hecho, entre sus amigos, colaboradores y contemporáneos, parece haber un reconocimiento bastante inmediato de que su misión es ahora la suya.

"Virgil fue un héroe para muchos", añade Gregory, "no porque siempre estuviéramos de acuerdo, sino porque no lo estábamos. Esa es la belleza de que la cultura negra eligiera creer en él; el amor que dimos incluso cuando ese amor era duro. El orgullo que todos sentimos y seguimos sintiendo. No era nuestro héroe perfecto, pero era nuestro para sostenerlo y elevarlo".

Para comprender mejor lo que la vida y la carrera de Abloh significarán en el panteón de la historia de la moda, hablé con Kimberly Jenkins, historiadora de la moda, profesora y fundadora de la Fashion and Race Database. Retrasamos nuestra llamada unos minutos para ver la retransmisión en directo del último desfile de Abloh en Louis Vuitton en Miami, que terminó con un bello y festivo homenaje que (para mi propia sorpresa) me dejó destrozada emocionalmente, apenas capaz de formular una pregunta coherente. Afortunadamente, Jenkins tuvo más éxito en mantener la calma.

Comienza diciéndome: "Algo que pensé inmediatamente [tras enterarme de su fallecimiento] fue: 'Acaba de dar a luz a un millón de Virgil Ablohs'".

Si bien es cierto que su muerte ha dejado un vacío, se puede argumentar que también marca el comienzo de algo grande.

"Durante años de enseñanza de la historia de la moda, la gente ha dicho que quiere ser el próximo Karl Lagerfeld, la próxima Coco Chanel, el próximo Calvin Klein, el próximo Lee McQueen... Yo sabía que eso significaba que, ahora, la gente diría: 'Quiero ser el próximo Virgil Abloh'", dice. "Él ha dejado este arquetipo. Ahora es este enfoque del diseño, un tipo de diseñador con el que la gente resuena. Ahora hemos visto el conjunto de su obra. Entra en los libros de historia como otra vía de brillantez y genio del diseño".

Es abrumador pensar en lo joven que era Abloh y en lo repentino de su desaparición, pero es igualmente abrumador pensar en todo lo que consiguió a los 41 años. Si lo hubiera conseguido a los 81, creo que hablaríamos de él con la misma reverencia y asombro. Aunque su vida se vio truncada, es obvio que su legado no lo será. Como dijoKerwin Frost, "Virgil Abloh vivirá para siempre".

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