Las mezclas de bienestar adaptógenas de Peak and Valley se basan en la neurociencia y la inclusión

Hace tres años, la empresaria del bienestar Nadine Joseph no pasaba sus días haciendo lo que cabría esperar de alguien que fundó su propia línea de suplementos herbales. No clasificaba bolsas de setas a granel en la encimera de su cocina, ni se ponía al teléfono con los clientes para hablar de sus problemas de salud íntimos. En cambio, Joseph trabajaba en un laboratorio de Berkeley, California, estudiando los efectos del estrés en el cerebro.

En su trabajo como neurocientífica, Joseph examinó el modo en que los factores de estrés cotidianos afectan no sólo a nuestras capacidades cognitivas, sino a nuestro cuerpo en general. También era un tema con el que estaba íntimamente familiarizada fuera del laboratorio.

"Durante un período de tres años, estaba viviendo un estilo de vida insostenible y estresante", dice Joseph, quien fundó en 2018 la marca de bienestar Peak and Valley, con sede en Seattle y respaldada por la ciencia. Joseph estaba agotada en todos los sentidos, agitándose por el más mínimo desencadenante. En un momento dado, incluso trabajó durante la noche como ayudante de una persona con parálisis cerebral y, cuando terminó su turno, volvió directamente al laboratorio. Era una llamada de atención anatómica.

"Si se observara lo que ocurría en mi cuerpo con un microscopio biológico, se vería que mis glándulas suprarrenales no podían seguir el ritmo del estrés constante que estaba experimentando", dice. "Estaban funcionando por debajo del nivel necesario. Cuando mi cuerpo decía: '¡Oye, emite más cortisol!' Mis glándulas decían: 'Oh, en realidad no nos queda tanto cortisol'".

Joseph acabó en la consulta del médico, donde le recetaron un cóctel de medicamentos que incluía un inhibidor selectivo de la recaptación de serotonina (ISRS). Estos antidepresivos comúnmente recetados, como Lexapro, Prozac o Zoloft, actúan aumentando los niveles de serotonina en el cerebro. Joseph se muestra partidaria de la medicación: "Definitivamente, es una elección personal el hecho de querer tomarlos o no", subraya.

Pero cuando llegó el momento de elegir su propio tratamiento, empezó a desconfiar de los efectos secundarios que, según la teoría, se asocian a los ISRS. (Algunos ejemplos frecuentes son los dolores de cabeza leves, las náuseas y la disminución de la libido). Así que empezó a navegar por la base de datos de investigación biomédica PubMed en busca de una alternativa con la que se sintiera más cómoda. Nota del editor: consulte siempre a su médico antes de ajustar los tratamientos médicos prescritos]. Meses después, tropezó con los adaptógenos. "Todavía recuerdo el artículo que leí", añade. "Fue una de esas cosas que me fascinaron inmediatamente por lo singular de la categoría".

Este selecto grupo de hierbas, raíces e incluso algunos hongos favorece la capacidad natural del organismo para procesar el estrés. Y dado que cada persona responde a los factores de estrés de forma categóricamente diferente, los adaptógenos "adaptan" literalmente su función en función de las necesidades específicas del cuerpo, ya sean físicas, químicas o biológicas. Además, no tienen efectos secundarios, algo que interesaba especialmente a Joseph en aquel momento.

Armada con su formación científica, Joseph empezó a investigar elementos adaptógenos, como la ashwagandha y las setas reishi, y acabó encargando ingredientes para crear sus propias mezclas. Pero cuanto más aprendía sobre los adaptógenos a nivel biológico, más se preocupaba por la calidad, o la falta de ella, de lo que había entonces en el mercado.

"No me entusiasmaban las opciones que tenía", recuerda, "así que en lugar de acudir a las empresas comerciales tradicionales, acabé pidiendo a las granjas. No tenía un sueldo alto -soy una investigadora sin blanca- y pedía estas grandes bolsas de setas y hierbas y raíces, viendo qué podía mezclar para que me resultara más fácil consumirlas."

Cuando Joseph habla de calidad, se refiere a algo llamado betaglucanos, o azúcares complejos que hacen posible las cualidades curativas reales de los adaptógenos. Cuanto mayor sea la calidad del adaptógeno, mayor será el porcentaje de concentración de betaglucanos, y mayor será el impacto del adaptógeno en su conjunto.

Hay una serie de factores que intervienen en la creación de un alto contenido de betaglucano, uno de los cuales es el lugar donde se cultiva físicamente el propio adaptógeno. Por ejemplo, las setas, como el mencionado reishi, o los hongos como el chaga, el cordyceps y la melena de león: "Pueden cultivarse en grano o en madera", explica Joseph, "en la naturaleza, se cultivan en madera. Pero lo que se ve en muchas empresas estadounidenses es que, debido a las limitaciones de la tierra, no se cultivan en madera. Esto hace que el contenido de betaglucano sea realmente bajo".

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Las mezclas de Joseph, que cuestan 38 dólares y que se pueden mezclar en bebidas acogedoras, hornear en postres o añadir a un batido matutino, son diferentes. La primera, Balance My Stress, contiene extracto de hongo reishi, raíz de eleuthero, ashwagandha y cacao, y no sólo ayuda a proteger contra el estrés, sino que también reduce la fatiga, protege el sistema inmunitario y mejora el flujo sanguíneo. Dormía mejor por la noche. Las cosas se volvieron mucho más manejables", dice.

Su segunda mezcla también fue un proyecto de pasión personal. Tras años de dolorosos eczemas, creó Nurture My Skin, que incluye cúrcuma antiinflamatoria, rosa mosqueta hidratante y raíz de Dong Quai circulatoria. Dice que redujo su eczema en aproximadamente un 90%. Y para la tercera mezcla, Nourish My Brain, Joseph incorporó extractos de hongos medicinales con hierbas y raíces para aumentar la capacidad de memoria y la concentración. Rápidamente se convirtió en un producto estrella durante sus largos días en el laboratorio. Empezó a preguntarse: Si sus mezclas habían mejorado su propia vida de forma tan espectacular, ¿querría mantenerlas en secreto?

"Cuando estuve satisfecho con las normas que había puesto en marcha, empecé a compartirlas con mis amigos y mi familia", dice Joseph, "ellos experimentaron muchos efectos positivos, especialmente mi madre. Un día miré todas estas cosas en mi cocina y pensé: 'Probablemente debería crear una empresa con esto. Creo que podría hacer mucho bien compartiendo esto con la gente'".

En septiembre de 2018, Joseph dejó su exigente trabajo de investigación para trabajar en Peak and Valley a tiempo completo, lanzando la marca con sus tres mezclas ese mismo diciembre. En la actualidad, Peak and Valley ha seguido siendo pequeña, y de forma intencionada, pero ha crecido para incluir nuevos socios minoristas y almacenistas mayoristas: 43 de ellos (al cierre de esta edición) y contando. En agosto, ese grupo se amplió para incluir a Nordstrom, que ahora ofrece Peak and Valley en siete de sus tiendas pop-up de Estados Unidos, así como en Nordstrom.com.

En 2020, no es raro que una cadena de grandes almacenes de lujo venda polvos de bienestar hechos con plantas medicinales. Esto no se debe simplemente a que Estados Unidos esté inmerso en una crisis de salud mental que la pandemia de coronavirus no ha hecho más que exacerbar a gran escala. Los trastornos de ansiedad, por ejemplo, ya afectan a un 18% de los adultos estadounidenses. Algunos adaptógenos funcionan para combatir los síntomas de la ansiedad no como una bala de plata, sino de forma complementaria a lo largo del tiempo. Para ello, Joseph es su propio caso de estudio perfecto.

También será la primera en decir que el mercado en el que se sitúa Peak and Valley tiene un innegable problema de diversidad, inclusión y accesibilidad: los compradores de lujo con medios económicos y accesibilidad geográfica no son los únicos consumidores que podrían beneficiarse de los adaptógenos: "Un gran, gran problema de la industria del bienestar es que realmente sólo atiende a mujeres caucásicas con una renta disponible". "Eso se ve en cada uno de los mensajes de marketing", dice Joseph, que diseñó ella misma los tarros de Peak and Valley e incluyó a una mujer de color en cada uno de ellos: "Soy una mujer de color en el espacio del bienestar, y es bastante frustrante ver que las minorías en general no están representadas en una industria que se supone que trata del autocuidado y la atención plena".

Esto es especialmente problemático -y apropiado- cuando se tienen en cuenta las comunidades y tradiciones que han estado utilizando ingredientes adaptógenos durante miles de años. "Otro paso hacia la diversificación en este espacio es simplemente respetar estas prácticas orientales de autocuidado y hierbas medicinales que estamos incorporando al bienestar occidental", dice.

Al celebrar los adaptógenos como los que utiliza Peak and Valley, es necesario dar crédito tanto al Ayurveda, el sistema de curación natural de 5.000 años de antigüedad que tiene sus orígenes en la cultura védica de la India, como a la Medicina Tradicional China (MTC), cuyo objetivo es restaurar la armonía natural del cuerpo entre las fuerzas opuestas del yin y el yang. "Muchas de estas prácticas provienen de la gente de color", añade Joseph. "Están pasando por este proceso en el que la gente de color es eliminada lentamente".

Para diversificar realmente la industria del bienestar, Joseph sugiere a sus colegas que miren sus cadenas de suministro: ¿Son visibles en este espacio quienes llevan utilizando sus ingredientes desde hace mucho más tiempo que usted? ¿Tienen sus agricultores y proveedores espacio para contar su versión de cómo utilizan sus medicamentos? Y, como mínimo, ¿se compensa a esas personas de forma justa no sólo por sus servicios, sino también por sus conocimientos milenarios?

Sin embargo, Joseph se siente animada por la diversificación que ve en el sector. El poder está en los números, y con líderes de la categoría como Joseph, también hay un ejemplo que ya se ha establecido: "Vamos a ver estas hierbas medicinales incorporadas en todos los aspectos de nuestra forma de vida", dice. "¡Hablaba con alguien hace unos meses que está planeando incorporar adaptógenos en un helado! Estoy emocionada por ver lo que nos depara el futuro, porque nunca hubiera podido prever que se extendiera tanto."

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